尿酸が異常に増えて起こる・遺伝性?痛風の原因を探る

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尿酸が異常に増えて起こる・遺伝性?痛風の原因を探る

 

痛風とはどんな病気?

 

血液中に含まれる尿酸という物質が異常に増え、関節や腎臓などに沈着して、激しい痛みを伴う炎症を起こしたり、臓器の働きを悪くするのが痛風です。

 

風に当たるだけでも関節が痛むことから、「痛風」と名づけられました。

 

 

昔から美食や飲酒、肥満などが原因と考えられ、マケドニアのアレキサンダー大王やフランスのルイ14世など、多数の王侯貴族が痛風だったことから「帝王病」「ぜいたく病」という異名もあります。

 

 

食糧事情の悪かった時代は「日本には痛風なし」といわれたものですが、食生活の欧米化に伴って患者数が増え、すでに罹患率(りかんりつ)では欧米を上回っています。

 

患者数は30万人以上、痛風予備群といわれる高尿酸血症にいたっては、成人男性の20%といわれます。

 

 

痛風になる人はほとんどが20歳以上の男性で、とりわけ40~50代の中高年の男性に集中していますが、次第に若年層に広がり、さらに高齢社会を反映して高齢者の患者も増える傾向にあります。

 

女性は全体の5%以下と少ないのも、この病気の特徴です。これまで閉経前の女性にはあまりみられなかったのですが、利尿剤を使った誤ったダイエットの結果、若い女性にも痛風が発症しています。

 

 

 

 

痛風の原因 体内の尿酸が異常に増えて起こる

 

私たちのからだの設計図は遺伝子DNA(デオキシリボ核酸)の上にあります。そのDNAを合成する物質の一つに、プリンヌクレオチドという分子があります。

 

このプリンヌクレオチド(プリン体)は細胞の中の核酸の合成にも関係する物質ですが、代謝しきれなかったものは分解され、尿酸となって主に腎臓から体外に排泄されます。

 

この尿酸が体内に異常に増えると痛風が起こります。

 

 

尿酸は、1日に700mgほどつくられ、一時体内にプールされます。しかし、その一方で、腎臓から体外へ排泄される作用を受けるため、尿酸は一定量以上にはなりません。

 

この量は通常1,200mgぐらいで、この尿酸を「尿酸プール」といいます。

 

 

ところが、この尿酸プールが、人によって異常に増えることがあります。この状態を高尿酸血症といいます。

 

高尿酸血症の状態が続くと、尿酸は水に溶けにくいため結晶となって、体内のいろいろな部分にたまってきます。

 

 

尿酸が関節にたまると痛風発作が起こり、皮膚の下にたまると痛風結節になります。

 

これは目で見てわかるこぶのような状態で、このとき尿酸プールは正常値の何十倍にもなっています。尿酸が腎臓にたまると腎臓障害を起こします。

 

 

なぜこのような高尿酸血症が起こるかについては、三つのメカニズムがあります。

 

一つは尿酸が過剰合成される場合で、二つめは腎臓からの尿酸の排泄が低下するときです。三つめはこの二つが並行して起こるケースです。

 

 

尿酸が過剰につくられる理由は、プリンヌクレオチドの代謝の仕組みに破綻が生じるためと考えられています。

 

なぜ破綻が生じるかについては、いまだに不明です。大まかにわかっているうちの一つは、遺伝的な誘因から、プリンヌクレオチドの代謝が狂い、痛風を発症するというものです。

 

もう一つは、高エネルギー食やアルコールのとりすぎによる肥満、激しい運動によるものという説です。

 

これらの要因によって、プリンヌクレオチドが過剰につくられます。過剰なプリンヌクレオチドが尿酸に分解される際、代謝過程で狂いが生じると、尿酸が過剰に産生され、やがて結晶化します。

 

 

ただし、尿酸が結晶化するだけでは痛風発作は起こりません。痛風発作に関与するのは白血球です。

 

関節にたまった尿酸の結晶を侵入してきた異物として白血球が食べるので、この部分にたくさんの白血球が集まった結果、大きな炎症となります。

 

激しい痛みや腫れを伴う痛風発作は、こうして起こります。

 

 

 

遺伝性の痛風

 

痛風は、治療法の開発が先行して、その原因の解明が遅れていましたが、遺伝子研究の進歩により、この方面でも進展がみられるようになりました。

 

その代表が、子どもの痛風といわれ、非常にまれな遺伝性の「レッシュ・ナイハン症候群」です。

 

 

自分の唇や手の指などをかみちぎったり、たびたびけいれんを起こしたり、言語障害、知能障害など、非常に激しい症状、障害を伴う難しい病気ですが、尿酸の調節機構をコントロールしている酵素が先天的に欠損していることがわかりました。

 

HGPRTという酵素で、カリフォルニア大学のシーグミラー教授らによって発見されたものです。

 

 

この酵素欠損は男性だけに現れます。また、この酵素がないために、核酸代謝に狂いが生じて脳の発育がうまくいかず、このために知能障害などが起こると考えられています。

 

しかし、この病気が解明されたことから、やがては痛風一般の原因も遺伝子レベルで解明されると期待されています。

 

 

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